新书推荐|JHU校友吴军博士最新著作《信息传》,帮您建立信息时代的世界观和方法

2021-04-28 01:43:26 88
本文来自吴军博士的《信息传》。这本书,对于建立信息时代的世界观和方法论很有帮助。吴军,曾就读、任教于清华大学,约翰·霍普金斯博士,谷歌研究员、腾讯副总裁,当前Google中日韩文搜索算法主要设计者。

近一个多世纪,信息极大地释放了人类的能量,它所创造的价值超过了之前五千年的财富总和。19世纪初,电的使用催生出了近代的信息产业,而我们能够说得出来的对人类影响最大的那些发明创造,一大半都和信息有关,包括电报、电话、电影、无线电、大众传媒、计算机、移动通信、卫星技术、互联网等。

 

可以讲,自那时开始,信息成为了带动经济和社会发展的火车头,作为市场竞争的重要手段和资源。谁能掌握信息,谁就能掌握未来,拥有财富。我们今天已经无法想象每天的生活如果离开了信息或者信息技术,将会什么样。


2018年,世界上制造出来的集成电路芯片首次超过1万亿片,它们广泛地存在于我们生活的各种日用品中,帮助我们进行生产和提供服务,替我们节省了许多体力和脑力。今天,我们对整个社会的管理,对经济生活的维持,都是在上万亿片芯片的帮助下完成的。而这些芯片的背后,则是流动的信息


“文津图书奖”得主、约翰·霍普金斯大学工学院董事吴军博士为了帮助我们更好的了解信息以及运用信息,花了四年时间写就了《信息传》一书,通过梳理信息发展中的重要节点和伟大的人物故事,向我们揭示了信息与财富的关系,以及教会我们如何运用信息来积累财富。


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图源:必应


信息革命能够改造商业和社会模式


19世纪中期,人类的发展主要是靠能量的获取和物质的生产。信息虽然有用,但总体来讲它的作用有限,也很少有人把信息当作一个产业来经营。1849年,一位德国人看到了金融信息对社会的重要性,开始用信鸽在德国(更准确地讲是当时的德意志地区)和比利时之间传递股价信息。


在此之前,经常出现这样的情形:发生了影响证券市场的大事,几天后消息才传到市场上。这位德国人意识到金融信息的重要性,便把传递金融信息当作生意。虽然信鸽在一定程度上加速了信息的传递,但是效果有限。所幸的是,这位德国人生逢其时,电报出现了。当意识到电报这一新型通信工具在效率和可靠性上具有巨大的优势后,他很快就开始用电报传递信息。


几年后,英国和欧洲开始修建横跨英吉利海峡的电报电缆,这位有远见的德国人便把他的公司搬到了当时的世界金融中心伦敦,并且和伦敦证券交易所签下一纸合约——通过海底电报线向英国提供欧洲大陆的股市行情,以换取英国股市的信息。随后他的生意越做越大,传递的内容也从金融情报扩展到社会上的各种信息,他所创办的公司至今依然是世界上最有影响力的通讯社,那就是大名鼎鼎的路透社。这个故事的主人公保罗·朱利叶斯·路透(PaulJuliusFreiherrvonReuter)。随后他单枪匹马地发展起他的信息传输产业。


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图源:必应


路透的成功离不开三个因素,即看到了金融信息的价值、看到了电报的重要性,以及果断地把公司业务的中心从欧洲大陆搬到了伦敦这个金融中心。在英国的前几年里,路透只做传递金融信息的生意。1858年,报业的发展给路透提供了新的商业机会,他开始为英国最有影响力的《泰晤士报》提供电报新闻。1865年,路透把他的私人通讯社由个人控股改成了股份有限公司——路透社电报公司。路透后来加入英国国籍,并将新闻社总部设在伦敦。这就是为什么路透社今天是一家英国公司,而不是德国公司。 


就这样,独立新闻社的出现和报业的极速发展,培养了全民阅读的习惯,商业信息也就随着报纸开始传播,并且促进了全球化企业的诞生和发展。


从电报产业改造、替代和升级现有产业的历史,我们可以看到每一次重大的信息技术革命改造商业和社会的模式。今天互联网对产业和社会的改造,不过是100多年前电报发展的翻版,因此了解信息,可以帮助我们更好的把握未来信息


不要重视金钱而轻视信息


我们经常说:金钱不是万能的,但是没有钱是万万不能的。而善用金钱也成为一些人成功的根本原因。我们都知道金钱的重要性,但对于信息的重要性很多人确不明白,更不会把信息和金钱放在同等位置对待。金钱到底比信息更重要吗?


在一场战争中,除了拼经济,拼后勤等实力之外,信息的掌握也成了决定战争胜利的决定性因素。比如在二战时,另一条战线的信息收集工作也对战局起了巨大的影响,大量的间谍在暗处的情报战场上较劲。


这其中最杰出的代表当属具有传奇色彩的佐尔格。德国首领希特勒决定在1942年6月22日攻打苏联,当时佐尔格将这个情报告诉了苏联的老大斯大林,但斯大林却没有当回事儿,他不相信德国会进攻苏联。这条信息也就作废了。


而后,德国兵临莫斯科城下,德国的盟军日本也蓄势待发。斯大林在欧洲已经无兵可派,但是他们在西伯利亚的中苏边界有60万大军不敢调用,因为他们不知道日本会不会在背后捅一刀子。


当时,日本的战略时北上进攻苏联,还是南下和美国开战,外界无从可知。就在此时,佐尔格向苏联发去了第二条情报:日本将南下。这条信息虽然只有短短五个字,却价值无限。苏联就是根据这条信息决定把西伯利亚的所有军队调往了欧洲战场,从而解救了莫斯科。


由此可以看出,信息的作用远比千军万马重要,很少的信息也能驱动很大的能量。


世界上是否有稳赚不赔的生意


在二战之前,衡量经济发展和科技进步最简单直接的指标是物质和能量的总量,而今天,则是信息。


信息时代的到来,让世界充满了不确定性。以前对于大多数普通人来说,要想取得成就,就定有规律可循,那就是好好学习,接受大学教育,将来找一个好工作。但是今天这个道理行不通了。很多大学生毕业后不知道自己该干什么,好像之前在学校里学习的经验逐渐失效了。


除此之外,对比我们父辈的生活,不确定性也增加了很多。之前,父辈们只要把钱存到银行吃利息就可以了,但现在似乎不是一个很好的做法,而投资到任何地方也有很多不确定性。


那么,我们要如何应对信息时代的不确定性呢?这个问题的解决要得益于概率论与统计学的发展,让我们人类可以在一定程度上描述随机性与不确定性。利用概率论和统计学,虽然我们可以描述不确定性,但是要真正应对不确定性,我们要感谢一个人——克劳德·埃尔伍德·香农。香农将不确定性与信息联系起来,简单来说,有效的信息可以降低我们所面临的不确定性。


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图源:必应


香农指出,所谓信息,不过是对一些不确定性的度量。一个信息源,比如我们的大脑,会利用不同的概率产生信息。因此,如果我们想要了解一个人大脑里有什么样的想法,可以向他提出猜测性的问题。比如,你问他:“你想说的话里面,第一个字符是否是T?”他可以给你肯定或者否定的答复。当你确定了第一个字符后,可以用同样的方法再次向他询问,一直到你确定了第二个字符是什么。


在这个过程中,你每问一个问题并且得到答案,就获得1比特的信息。当你获得足够的信息后,你就清楚了他大脑里的想法,也就因此消除了所有的不确定性。这样一个通过不断地提问得到答案的实验,后来被人们称为香农实验。


通过信息消除世界的不确定性


在这个实验中,香农引出了“熵”的概念,这就把信息和不确定性联系到了一起。他在研究中发现,要消除信号源或者一个封闭系统的不确定性,就需要引入信息。我们都知道,在数学上,不确定性是用概率来描述的,一件事越不确定,它发生的概率越小,反之则越大。如果概率等于1,它就是确定的了。对于一个信源的不确定性,香农用下面这个公式来定义信息熵:


H=—∑nPilogPi(公式11.1)i=1


在数学上,这个公式是很容易证明的。如果信号源发出每一种信号的概率都是相同的,那么它的信息熵就达到了最大值,而且要消除它的不确定性,需要的信息也就最多;反之,如果上述概率分布P有大有小,消除不确定性所需要的信息就少。


这个结论和我们日常经验其实是一致的。比如,在一个有64名选手参加的网球赛中,我们要猜猜谁能获得冠军。如果这64名选手的水平相当,大家得冠军的概率相等,我们猜起来就非常困难。但是,如果这些选手的水平强弱差距悬殊,我们就比较容易猜中结果了。


从这个公式,我们可以将信息论应用到生活和投资中的很多场合。大家都知道赌球的庄家时稳赚不赔的,从信息论的角度就可以看清这个问题。比如,我们能提前知道各个球队获得世界冠军的概率,设定它们分别是P1,P2…P32,那么我们套用上面的公式就可以知道需要多少信息,或者需要多少信息熵。我们假定为3.4比特,对应3.4块钱,如果有一个人提问一个问题支付一个块钱,那么所有参加赌局的人只要平均支付3.4块钱就能得到谁是冠军。设赌局的人如果将收费标准提高,提高到一个人平均4元。这里面的盈余就被设赌局的拿走了。


你可能听说过“结构化的投资证券”,比如石油的价格上涨到100美元以上,每1美元高盛就付给你1.5美元。但是如果没有到100美元,你需要每个月付给高盛1美元。这种投资工具,就被称作一种结构化的投资证券。


像航空公司或者运输公司因为担心油价浮动太高,会购买这种投资产品。那么你以为是高盛是在和石油公司对赌吗?其实不是,因为高盛转手就会将和它完全相反的投资产品,转手卖给希望油价波动的人。当然,高盛会包装得很好,让两边都感谢它,其实它才是真正挣钱的一方。


你可能听说过金融数据这个专业,那里面的人天天做的事情就是设计这种不容易为人所看懂的,自己永远不赔钱的金融产品。而所谓的基金经理,很多就是将这样的产品卖给你。


因此多了解关于信息的常识,可以帮助我们在生活中有效做决策,消除事情的不确定性,才能少走冤枉路。


我们生逢信息社会,需要对信息有所了解。然而不同于农耕时代的谷物,或者工业时代的钢铁,信息看得见却摸不着。对于谷物和钢铁,我们可以从数量上衡量它们的多少,同时度量相应的地区和文明的发达程度,但是信息不同,我们很难度量它们。即便我们能够度量它们,似乎也不能把它们直接和财富、经济发展或者生活水平挂钩。


因此,我们需要有一个大概的理解,信息是什么,它又是如何决定和影响我们的生活的,理解信息不仅有助于我们理解个人前进的方向,也有助于我们理解未来经济发展的趋势。同时,理解成功的人、成功的做事方法,也能够为我们提供有益的借鉴和启发,让大家能够获得可重复性的成功和可叠加式的进步。 


上文转自公众号留美学子,作者吴军,如侵犯版权,请联系我们删除文章。


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